I batteri della flora intestinale possono alterare sia la funzionalità dell'intestino sia la mente di un individuo, esponendolo a sindrome dell'intestino irritabile, la malattia gastrointestinale più diffusa al mondo, e anche a comportamenti ansiosi. Questi batteri, infatti, risultano "contagiosi": se trapiantati nella pancia di topolini sani, trasmettono loro ansia e disturbi del colon. Sono le conclusioni di uno studio pubblicato sulla rivista "Science Translational Medicine" e condotto dall'italiana Giada De Palma, originaria di Bologna e attualmente in Canada presso la McMaster University a Hamilton.

Il colon irritabile è una malattia caratterizzata da dolore addominale, problemi intestinali che passano da diarrea a costipazione. Si può associare anche a disturbi comportamentali, in particolar modo a ansia. Per provare la complicità dei batteri intestinali nel causare questa malattia, la studiosa ha prelevato campioni di flora intestinale di pazienti e soggetti malati, trapiantandoli nella pancia di topolini.

Il trapianto dei batteri intestinali dei pazienti ha determinato la comparsa della sindrome dell'intestino irritabile negli animali, con comparsa anche di disturbi d'ansia, esattamente come nei pazienti. Quando invece i topolini sono stati trapiantati con flora intestinale di soggetti sani, la malattia non è comparsa. In altre parole, la flora dei pazienti contagia i topolini, segno che ha un ruolo attivo nell'origine della malattia. Lo studio suggerisce la possibilità di curare sia i sintomi intestinali sia l'ansia con una terapia a base di fermenti e fibre alimentari, in grado di ripristinare una flora intestinale sana.